Porkkalan niemi on koko historiallisen ajan ollut keskeinen paikka Suomenlahden merenkulun kannalta. Jo Tanskan kuningas Valdemar II Sejrin reittiselostukset keskiajalta tunsivat paikan nimeltä Purkal. Suomenlahden ylitys Viroon matkattaessa tehtiin lahden kapeimmalta kohdalta Porkkalasta. Niemen edustalla olevalle Rönnskärin saarelle rakennettiin 1600-luvulla luotsiasema ja majakka valmistui samalle saarelle vuonna 1800.

Suomenlahden kapein kohta on herättänyt sotilaallista mielenkiintoa kautta aikojen. Ensimmäisen maailmansodan aikana niemelle ja sen edustalle alettiin rakentaa pysyviä linnoituslaitteita, kun Venäjä pyrki rakentamaan silloisen pääkaupunkinsa Pietarin suojaksi "Pietari Suuren merilinnoitusta". Linnoitustyöt lopetettiin vallankumouksen johdosta, ja merilinnoituksen laitteet Porkkalan edustalla siirtyivät itsenäistyneen Suomen haltuun.
Strategisesti keskeinen niemi antoi myöhemmin nimensä myös Neuvostoliiton laivastotukikohdalle.